On distingue trois types de serrures :

a ) celles qui se manoeuvrent au moyen d'un levier, d'un bouton ou d'une tirette qui en font partie intégrante, généralement dites à pêne demi -tour.

b ) celles qui se manoeuvrent uniquement à l'aide d'une ou de plusieurs clés ou dispositifs similaires, généralement dites à pêne dormant.

c ) celles, les plus courantes, qui possèdent les deux systèmes de manoeuvre.

l'élément de fermeture d'une serrure est le pêne, tige coulissante qui s'engage dans la gâche. Le mécanisme de commande usuel du pêne dormant est la clé, assortie à la serrure par le dessin de l'entrée de clé et par les éléments du mécanisme secret consistant en poussoirs (gorges ou chevilles d'arrêt ), de tailles différentes, actionnés par les dents du panneton. Le nombre des poussoirs (de 3 à 6, en général ) détermine le nombre des combinaisons possibles.